Vie 09 de febrero de 2018 Curiosidades

Hallan un dinosaurio que revela la conexión entre África y Europa

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Los científicos han descubierto en el desierto occidental de Egipto un Mansurasaurio, el nombre del dinosaurio que podría ser la primera evidencia de que pudo existir una conexión por tierra entre los continentes de Europa y África hace 80 millones de años.

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Hallan un dinosaurio que revela la conexión entre África y Europa

Los fragmentos de huesos del ‘Mansourasaurus shahinae’ —su nombre científico— fueron hallados en diciembre de 2013 en el oasis de Dajla, 800 kilómetros al suroeste de El Cairo, la capital de Egipto, pero los restos fosilizados fueron desenterrados y analizados por los investigadores de la Universidad de Mansoura.

“El descubrimiento y la extracción del Mansourasaurus fue una experiencia increíble para el equipo. Fue emocionante para mis alumnos descubrir un hueso tras otro, ya que cada nuevo elemento que recuperamos ayudó a revelar quién era este dinosaurio gigante”, declara Hesham Sallam, el líder del estudio.

Al analizar las características de sus huesos, los investigadores y su equipo determinaron que está más relacionado con los dinosaurios de Europa y Asia que con los que se encuentran más al sur en África o en América del Sur, según publica en la revista Nature Ecology and Evolution.

Una época de separación de continentes

Los fósiles de dinosaurios del Cretácico superior en África son difíciles de encontrar: gran parte de la tierra donde se encuentran sus fósiles está cubierta de una exuberante vegetación, en lugar de en roca expuesta como la de las Montañas Rocosas, el desierto de Gobi, o Patagonia. La falta de este registro es frustrante para los paleontólogos ya que, en ese momento, los continentes estaban experimentando cambios geológicos y geográficos masivos.

Durante los primeros años de los dinosaurios, en gran parte de los períodos Triásico y Jurásico, todos los continentes se unieron en el supercontinente Pangea. Durante el Cretácico, sin embargo, comenzaron a separarse y a cambiar hacia la configuración actual. Históricamente, no ha quedado claro cómo estaba conectaba África con otras masas terrestres del hemisferio Sur y Europa durante este tiempo. No se conoce hasta qué punto los animales africanos pudieron quedar aislados de sus vecinos y evolucionar siguiendo su propio camino.

Se mantienen las conexiones con los dinosaurios europeos

Mansurasaurio, es uno de los pocos dinosaurios africanos conocidos de este período que ayuda a responder esa pregunta. Al analizar las características de sus huesos, Sallam y su equipo determinaron que está más relacionado con los dinosaurios de Europa y Asia que con los que se encuentran más al sur en África o en América del Sur. Esto, a su vez, muestra que al menos algunos dinosaurios podrían moverse entre África y Europa cerca del final de su reinado en la Tierra.

Su esqueleto es importante al ser el más completo descubierto hasta el final del Cretáceo en África. Conserva partes del cráneo, la mandíbula inferior, el cuello, la espalda, las costillas, la mayor parte del hombro y la extremidad anterior, parte del pie trasero y pedazos de placas cutáneas –áreas de la piel endurecidas para su protección–.

“Cuando vi las imágenes de los fósiles por primera vez, me quedé boquiabierto. Era el Santo Grial, un dinosaurio bien conservado del final de la Era de los dinosaurios en África, lo que los paleontólogos habíamos estado buscando durante largo tiempo”, indica el paleontólogo Matt Lamanna, coautor del trabajo en el Carnegie Museum of Natural History (EE.UU.).

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