Fri 15 de March de 2019 Curiosidades

¿Qué ocurriría en la naturaleza si desaparecieran los insectos?

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Hay muchísimos insectos. Resulta muy complicado saber cuántos exactamente, ya que el 80% aún no ha sido siquiera estudiado por los taxónomos, pero probablemente existan alrededor de 5,5 millones de especies.

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¿Qué ocurriría en la naturaleza si desaparecieran los insectos?

Si a estos les sumamos otro tipo de animales que también tienen exoesqueletos y miembros articulados, los conocidos comúnmente como artrópodos (entre los que se incluyen los ácaros, las arañas y los oniscídeos, es decir, los bichos bola), es posible que hagan un total de siete millones de especies.

A pesar de su omnipresencia en el reino animal, un informe alertó recientemente de un “insectoapocalipsis” : los expertos indican que la cantidad de insectos está disminuyendo de manera alarmante, lo que podría significar la extinción en todo el mundo del 40% de las especies de estos animales en las próximas décadas.

Especialmente preocupante es el hecho de que no conocemos los motivos exactos por los que esto está sucediendo. La intensificación de la explotación agrícola y el uso de pesticidas parecen constituir gran parte del problema, pero no es tan simple; todo apunta a que la pérdida de su hábitat natural y el cambio climático podrían ejercer también una influencia a tener en cuenta.

Algunos informes publicados en la prensa aventuran que los insectos podrían “desaparecer en un siglo” , pero la extinción completa es improbable. Lo cierto es que si algunas especies dejaran de existir, otras ocuparían su lugar. No obstante, este empobrecimiento de la diversidad podría acarrear consecuencias devastadoras para la fauna y la flora del planeta.

Una mariposa común de Jezabel (Delias eucharis) se alimenta del néctar de una flor en Jammu, India. EPA-EFE/Jaipal Singh

El extenso reino de los insectos

Resulta casi imposible exagerar la cantidad de especies de insectos que existen. De hecho, probablemente la cifra de 7 millones sea una amplia subestimación . Se calcula que por cada insecto reconocible existen seis pertenecientes a las llamadas especies crípticas o gemelas, es decir, insectos con un parecido tan grande que solo pueden ser diferenciados por su ADN. Por lo tanto, si realizamos el cálculo y añadimos el resultado a la estimación inicial, el número potencial de artrópodos asciende hasta 41 millones.

Vayamos más allá. Cada especie tiene varios parásitos específicos, la mayoría de los cuales son ácaros, que también son artrópodos. Si hacemos una estimación a la baja y consideramos que cada insecto solo tiene un parásito, nos situaríamos en 82 millones de artrópodos. En el mundo existen alrededor de 600.000 vertebrados (animales que tienen columna vertebral), por lo que se establecería una relación de 137 especies de artrópodos por cada especie de vertebrado.

Fueron números mareantes como estos los que hicieron que el físico y biólogo Sir Robert May declarase en 1986 que “en resumidas cuentas, todas las especies (animales) son insectos”. Quien fuera asesor científico jefe del gobierno británico demostró habilidad en el cálculo de grandes números, ya que esa ocurrencia parece no diferir demasiado de la realidad.  

La diversidad es realmente asombrosa. ¿Cuántos insectos (que no especies) morirían en una extinción a gran escala? ¿Cuánto deben pesar? La importancia desde el punto de vista ecológico dependería de las respuestas a ambas preguntas. Curiosamente, los insectos son tantos que, a pesar de su tamaño, en conjunto su peso supera ampliamente al de los vertebrados.

El entomólogo E.O. Wilson, quizá uno de los ecologistas más célebres de su generación, estimó que cada hectárea de la selva amazónica habitada por tan solo docenas de pájaros y mamíferos alberga más de mil millones de animales invertebrados, de los cuales la mayoría son artrópodos.

Cada hectárea contendría alrededor de 200 kilos de peso seco de tejido animal, de los cuales el 93% pertenecería a cuerpos de invertebrados, y de ese porcentaje, un tercio serían únicamente hormigas y termitas. Estos datos no favorecen nuestra visión de la naturaleza centrada en los vertebrados.